Vollegrond

Achtergrond

Spuitrobot heeft al 1.500 hectare onder de wielen

Katoenteler Jamie Grant in de Australische regio Jimbour heeft de afgelopen weken 1.500 hectare laten spuiten door een robot. De eerste resultaten zijn bemoedigend.

Katoenteler Jamie Grant is een van de eerste boeren die een commerciële SwarmFarm-robot in gebruik heeft genomen. De robot is voorzien van een Weed it-systeem en heeft een spuitboom van 9 meter en een tank van 1.000 liter. Grant is ‘blij verrast’ met zijn nieuwe aanwinst. “We hebben veel minder problemen gehad dan ik had verwacht.”

De katoen die ze op 2.000 hectare telen, wordt elke twee jaar afgewisseld met gierst, dit om vocht in de bodem te behouden

Grant en zijn echtgenote Susie hebben een boerderij van 2.000 hectare. Ze verbouwen er katoen, dat elke twee jaar wordt afgewisseld met gierst om vocht in de bodem te behouden. Onkruid is altijd al een probleem geweest voor de Australische boer. “We hebben hier heel weinig regen gehad in de laatste acht jaar, maar toch groeit het onkruid gewoon door”, maakt hij duidelijk.

Lees verder onder de foto.

De SwarmFarm-robot met het Weed it-systeem is sinds begin september in gebruik op de boerderij van Jamie Grant. - Foto's: Jeremy Jones
De SwarmFarm-robot met het Weed it-systeem is sinds begin september in gebruik op de boerderij van Jamie Grant. - Foto's: Jeremy Jones

Voortdurende zoektocht naar betere onkruidbestrijding

Grant staat in zijn regio bekend als een proactieve boer die voortdurend op zoek is naar verbeteringen in onkruidbestrijding. In 2017 kreeg hij een speciale onderscheiding van de boeren uit de regio wegens zijn innovatieve aanpak.

De boer uit Queensland heeft de ontwikkelingen rond de SwarmFarm-technologie altijd op de voet gevolgd. “Ik wil al heel lang zo’n robot”, zegt hij. De robot kwam begin september aan op de boerderij. Op zich heeft Grant geen speciale band met technologie. “Ik ben er niet echt dol op. Maar als het in staat is om iets te doen dat me kan helpen of geld op kan brengen, dan is mijn interesse gewekt.”

Bemoedigend

In de afgelopen weken heeft de SwarmFarm-robot dagelijks zijn werk gedaan op de boerderij. “We weten eigenlijk nog niet goed wat de mogelijkheden zijn van de robot”, legt Grant uit. “De enige manier is de robot aan het werk te zetten en te kijken waar het toe leidt. En de eerste weken hebben wel al het nodige duidelijk gemaakt.”

Tot nu toe zijn er geen grote problemen geweest met de robot. “We hebben veel minder problemen gehad dan ik had verwacht”, geeft Grant aan. “We zijn de software aan het verfijnen en wat gebruiksvriendelijker aan het maken. Je kunt zeggen dat de robot nu uit de theoretische fase is gekomen en in de commerciële fase is beland. Natuurlijk zijn er altijd bepaalde tekortkomingen maar de mensen van SwarmFarm en Dalby (de leverancier van de spuitboom) hebben het opgelost of werken eraan.”

Lees verder onder de foto.

Katoenteler Jamie Grant: "We weten eigenlijk nog niet goed wat de mogelijkheden zijn van de robot." - Foto: Jamie Grant
Katoenteler Jamie Grant: "We weten eigenlijk nog niet goed wat de mogelijkheden zijn van de robot." - Foto: Jamie Grant

We zijn nu gericht op spuiten, maar ik wil de robot op vele andere manieren gaan gebruiken in de toekomst

De eerste resultaten zijn bemoedigend, onderstreept Grant. “Ik heb net bijna 1.500 hectare gedaan met de robot en ik ga hem nu omdraaien en weer die 1.500 hectare doen, voor een dubbele applicatie.” De boer uit Queensland heeft al vijftien jaar ervaring met het selectief spuiten van onkruid en verwacht met het Weed it-systeem op de robot 95% aan chemicaliën te besparen.

Ondanks deze indrukwekkende cijfers is de blik van Grant alweer gericht op de volgende stap: het gebruik van microgolftechnologie voor onkruidbestrijding. “Dat is waar ik naar toe wil”, zegt hij. “Ik gebruik nu de spuit vooral om te leren om met de robot om te gaan. We zijn gericht op spuiten nu, maar ik wil de robot op vele andere manieren gaan gebruiken in de toekomst.”

Lees verder onder de foto.

Diverse spuitrobots zijn aan het werk op één perceel. Een groeiende tekort aan arbeidskrachten zal bijdragen aan de populariteit van autonome boerderij-systemen. - Foto: SwarmFarm Robotics
Diverse spuitrobots zijn aan het werk op één perceel. Een groeiende tekort aan arbeidskrachten zal bijdragen aan de populariteit van autonome boerderij-systemen. - Foto: SwarmFarm Robotics

We kunnen niet al ons onkruid verdelgen met microgolven. We gebruiken het straks vooral om het onkruid te doden dat tekenen van resistentie toont

Grant beseft dat microgolftechnologie slechts een deel van de oplossing is. “We kunnen niet al ons onkruid verdelgen met microgolven. We gebruiken het straks vooral om het onkruid te doden dat tekenen van resistentie toont. Maar voorlopig doen we alles met het gebruik van chemicaliën.”

We hebben verschillende methoden van onkruidbestrijding nodig die we kunnen afwisselen’

De Australische boer is niet tegen het gebruik van chemicaliën. “We willen zeker nog geen afscheid nemen van chemicaliën want ik denk niet dat zoiets mogelijk is. Maar we willen ze ook niet misbruiken. We hebben verschillende methoden van onkruidbestrijding nodig die we kunnen afwisselen. Zo gaan de chemicaliën langer mee. Anders zitten we straks in de penarie.”

Lees verder onder de foto.

Een SwarmFarm-robot aan het werk. - Foto: SwarmFarm Robotics
Een SwarmFarm-robot aan het werk. - Foto: SwarmFarm Robotics

Dit soort robots is heel nuttig op grote akkerbouwbedrijven voor maaien en spuiten

Dalby Rural Supplies in de plaats Dalby leverde het Weed-it onkruidbestrijdingssysteem voor de SwarmFarm-robot. Jeremy Jones, technologie-expert bij Dalby, legt uit dat de robot op de boerderij van Grant behoort tot de grotere SwarmFarm-robots. “Dit soort robots is heel nuttig op grote akkerbouwbedrijven voor maaien en spuiten.”

De robot beweegt zich met 10 km/u en heeft een 1.000 liter-tank. Het systeem spuit alleen op onkruid, dus de robot kan eigenlijk dagen vooruit

Jones benadrukt dat de SwarmFarm-robot een uitstekende combinatie vormt met het optische spuitsysteem van Weed-it. “De robot beweegt zich met 10 kilometer per uur en beschikt over een tank van 1.000 liter. Het systeem spuit alleen op onkruid, dus de robot kan eigenlijk dagen vooruit zonder het bijvullen van chemicaliën. De machine is in een constante spuitstand. Als boeren een spuitboom van 12 meter op hun trekker plaatsen, dan zijn ze vervolgens vele trekkeruren kwijt. En er is iemand voor nodig om de trekker te bedienen. Terwijl een robot bepaalde taken eigenlijk continu kan uitvoeren op een boerderij.”

SwarmFarm-robot inzetbaar voor allerlei taken

Hij legt uit dat de SwarmFarm-robot bovendien kan worden ingezet voor andere taken. “Ze hebben een robot gebouwd die bedrijven zoals het onze kunnen benutten voor onze technologie. Zij hebben het platform ontwikkeld waar wij ons spuitsysteem op kunnen plaatsen.”

Hoewel Weed-it in staat is om digitale kaarten te produceren, is bij deze combinatie gekozen voor het digitale kaartensysteem van SwarmFarm. “Zo kun je bekijken welk percentage van het land de robot heeft bespoten en waar het onkruid te vinden was”, zegt Jones. “Dat biedt ons de gelegenheid om te zien of er problemen zijn met resistentie, waarbij hetzelfde onkruid meerdere keren is bespoten.”

Systeem ‘ideaal’ als je let op inzet manuren

Boeren kunnen vervolgens verschillende stappen ondernemen, maakt hij duidelijk. “Nadat een bepaalde plek drie of vier keer is bespoten, is het misschien tijd om wat strategische onkruidbestrijding toe te passen. Je kunt bijvoorbeeld dit onkruid dieper in de grond raken, zodat ze niet een voortdurend probleem vormen.”

Jones ziet een trend dat steeds meer boeren proberen de doelmatigheid van hun trekkers en manuren te vergroten. “En dan is zo’n systeem, waarbij je niet voortdurend een trekker of een persoon nodig hebt, ideaal. Daar komt bij dat je met die kleinere spuitsystemen op een robot ook heel efficiënt te werk kunt gaan.”

Volgens Jones kan een robot ongehinderd vele uren maken. “De robot heeft een eigen weerstation aan boord. Als het te hard gaat waaien of het is te heet, of als de omstandigheden op een andere manier buiten de door de boer vastgestelde parameters komen, stopt de robot gewoon. Maar als de omstandigheden kloppen, is de machine klaar om te werken en blijft hij spuiten.”

De kleinere maat van de spuitboom geeft de robot ook het voordeel van nauwkeurigheid. “Omdat de robot langzamer gaat, is hij beter in het opsporen van onkruid”, beklemtoont Jones. “Bovendien is de dosis chemicaliën en water hierdoor groter. Je bereikt meer onkruid en uiteindelijk is sprake van een betere bestrijding. Onze ervaring is dat je met een robot ook het hardnekkige resistente onkruid beter kunt aanpakken.”

Lees verder onder de foto.

Als de SwarmFarm-robot eenmaal aan staat, is hij te bedienen met een iPad. - Foto: SwarmFarm Robotics
Als de SwarmFarm-robot eenmaal aan staat, is hij te bedienen met een iPad. - Foto: SwarmFarm Robotics

Besparing van 90%

Boeren kunnen verder flink besparen op water, zegt Jones. “We gaan uit van een besparing van 90%. Conventionele spuitsystemen verbruiken tienduizenden liters water voor een spuitbeurt. Met de robot kunnen we met een tank van duizend liter honderden hectare spuiten. Dat zijn natuurlijk aanzienlijke besparingen.”

En er zijn andere besparingen, geeft hij aan. “Natuurlijk heb je de kosten van de robot en het Weed it-systeem. Maar je hebt geen trekker nodig. Die kun je elders gebruiken. Je hoeft ook niemand in te huren om de trekker te bedienen. Er zijn veel meer besparingen dan de besparing op chemicaliën. Iedereen kent het belang van tijdmanagement en dit geeft je één karwei, waar je jezelf geen zorgen over hoeft te maken.”

De Australische katoenteler heeft de spuitmachine van Weed-it gekocht. De kosten daarvan bedragen inclusief de sensortechniek voor plaatsspecifieke bestrijding zo’n € 6.000 per meter spuitboom. De robot wordt geleased; die kost hem zo’n € 42.500 per jaar.

Bediening SwarmFarm-robot is eenvoudig

De bediening van de SwarmFarm-robot is niet ingewikkeld, verduidelijkt akkerbouwer Jamie Grant, die sinds kort een robot in gebruik heeft.

“Als de robot geheel is uitgeschakeld, dan zet je een schakelaar om en druk je op een paar knoppen. Dat is de manier om de robot met de hand te starten. Maar als hij eenmaal aan staat, dan kun je hem bedienen met een iPad. Als de robot in slaapstand is, dus niet geheel uit, dan kun je hem ook starten met de iPad. Dat kan dan ook vanaf elke gewenste afstand.”
Een tankmeter op de iPad geeft de gebruiker aan welk percentage chemicaliën er nog in de tank zit. “Zodra dit percentage zakt tot 10%, krijg je een melding op de iPad”, legt Grant uit. “We hebben nog geen systeem voor het automatisch bijvullen van de tank. Dat komt er wel aan en daar gaan we dan ook gebruik van maken.”
De SwarmFarm-robot is makkelijk te verplaatsen. “We gebruiken een A-frame dat we plaatsen op de voorkant van de robot. Met behulp van speciale wielassen, die naar beneden komen, kunnen we hem dan met onze Toyota slepen.” De robot heeft een 75pk dieselmotor. “En alles op de robot gebeurt hydraulisch. Ook de aandrijving van de wielen en de spuitpomp zijn hydraulisch.”

Lees verder onder de foto.

Een SwarmFarm-robot wordt ingezet voor het maaien van gras. Daarnaast wordt ook gekeken naar andere mogelijkheden voor de inzet van dit werktuig. Daarbij wordt op dit moment vooral gekeken naar verschillende methoden om onkruid te bestrijden. - Foto: SwarmFarm Robotics
Een SwarmFarm-robot wordt ingezet voor het maaien van gras. Daarnaast wordt ook gekeken naar andere mogelijkheden voor de inzet van dit werktuig. Daarbij wordt op dit moment vooral gekeken naar verschillende methoden om onkruid te bestrijden. - Foto: SwarmFarm Robotics

‘Deze techniek neemt een enorme vlucht’

De toekomst ziet er zonnig uit voor SwarmFarm, verwacht technologiespecialist Jeremy Jones van Dalby Rural Supplies. “Boeren kijken voorzichtig naar wat deze eerste robots zullen doen. Maar als ze doen wat wij verwachten, zullen ze heel heel populair zijn.”

Jones legt uit dat deze manier van selectief spuiten op de plek waar het onkruid is, wereldwijd heel populair is op dit moment. “We zien dat er veel druk is op het gebruik van chemicaliën. De resistentie van onkruid is een toenemende zorg. We denken daarom dat deze technologie een enorme vlucht zal nemen.”
De spuitboom en de technologie op de boom kosten meer dan € 6.000 per meter. “Dat is een significante prijs, maar de besparingen zijn aanzienlijk”, benadrukt Jones. “De meeste boeren besparen deze kosten op chemicaliën in het eerste jaar al.” De kosten van de lease van de robot zijn zo’n € 42.500 per jaar op basis van een driejarig contract.
Ook het groeiende tekort aan arbeidskrachten zal bijdragen aan de populariteit van autonome boerderijsystemen, zegt Jones. “Wanneer het druk wordt op de boerderij en er zijn geen mensen te vinden, dan stijgt de vraag naar robots.”
Het Weed it-systeem past naar zijn mening uitstekend bij de SwarmFarm robot. “Met het volume aan productgebruik van deze combinatie hoef je niet elk uur bij te vullen. Je drukt op de knop en laat de robot zijn werk doen...”

Lees verder onder de foto.

CEO Andrew Bate van SwarmFarm: "Er gaat veel gebeuren." - Foto: SwarmFarm Robotics
CEO Andrew Bate van SwarmFarm: "Er gaat veel gebeuren." - Foto: SwarmFarm Robotics

Zoektocht naar nieuwe onkruidbestrijder

De Australische robotfabrikant SwarmFarm bekijkt op dit moment de mogelijkheden van nieuwe technologie op het gebied van onkruidbestrijding.

“We zijn aan het stoeien met het bestrijden van onkruid met microgolven en met het mechanisch verwijderen van onkruid”, zegt CEO Andrew Bate van SwarmFarm Robotics. “Hoewel deze methoden nog niet commercieel verkrijgbaar zijn, zullen ze wel de volgende stap voor ons zijn.”
Bate verwacht dat de technologie met microgolven binnen een jaar beschikbaar is. “Dat levert weer nieuw gereedschap op voor de brede aanpak van onkruid”, legt hij uit. “Het zal niet in staat zijn om alles te bestrijden maar zal vooral nuttig blijken voor het versterken van de totale aanpak en het uitroeien van resistent onkruid.”
De CEO van SwarmFarm voorspelt ook dat het mechanisch verwijderen van onkruid, op de plek waar het zich bevindt, ook snel zijn intrede maakt. “Ik denk dat wij deze technologie nog eerder op de markt zullen brengen”, zegt hij. “We zullen daarvoor samenwerken met partners die deze technologie produceren.”
Bate is zelf al twintig jaar boer en begon SwarmFarm vier jaar geleden om autonome technologie voor de boerderij te ontwikkelen. “Als boeren denken wij vanuit de praktijk na over manieren om bestaande technologie toe te passen op de boerderij, en niet zozeer over het automatiseren van landbouw.”
Zelf heeft Bate al een tijdje ook een SwarmFarm-robot met een Weed it-systeem op zijn boerderij rondrijden. “We wilden het gewicht van ons land af halen. We merken dat we nu veel minder last hebben van verdichting van de grond. Die verdichting had negatieve gevolgen voor onze gewassen.” Bate benadrukt dat de SwarmFarm-robot slechts een tiende van het gewicht heeft van een traditionele spuitmachine.
Gebruik chemicaliën ‘flink gewijzigd’ door robot
De SwarmFarm-CEO heeft ook zijn kijk op agronomie bijgesteld, zegt hij. “We zijn nu minder bezig met hoeveel hectare we op een dag kunnen doen. We kijken meer naar hoeveel percelen we per seizoen kunnen doen. We hebben ons gebruik van chemicaliën flink gewijzigd en ook onze rotatie. We gebruiken veel minder chemicaliën maar roteren de verschillende chemische groepen vaker. We bestrijden het onkruid wanneer het klein is in plaats van af te wachten tot de traditionele tijd, na regenval. Dit alles helpt ons om het resistente onkruid aan te pakken.”
Er zijn inmiddels zo’n dertig robots in bestelling bij SwarmFarm Robotics, met name in Australië. “We hebben robots gebouwd voor gewasbescherming en het maaien van gras”, legt Bate uit. “Op dit moment werken we aan een kunstmeststrooier. Er gaat veel gebeuren. De ontwikkeling van robots staat nog in de kinderschoenen en we kunnen niet alles in één dag doen maar we doen wel dingen en het is echt.”

Of registreer je om te kunnen reageren.